原因与结果的经济学

[日]中室牧子,[日]津川友介 著

程雨枫 译

第1章 因果推理最根本的思考法

如何不受无稽之谈的蒙蔽

19世纪杰出的美国思想家、作家拉尔夫·爱默生:“浅薄的人相信运气,强大的人相信因果。”

我们把正确区分因果关系和相关关系的方法论称为“因果推理”。

  • “因果”,顾名思义,即“原因与结果”。
  • “推理”则指“根据某个事件推导其他事件,即经过推测和推断得出结论的过程”。换句话说,就是分析并判断两个事件是否分别为原因和结果的过程。

我先请各位读者回答以下几个问题。

  • 定期接受(代谢综合征)体检就能长寿吗?
  • 看电视会导致孩子学习能力下降吗?
  • 上好(偏差值高的)大学收入就会更高吗?

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判断两个变量属于因果关系还是相关关系时,可以通过以下三个问题进行质疑。

① 是否“纯属巧合”?

② 是否存在“第三变量”(混杂变量)?

③ 是否存在“逆向因果关系”?

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证明因果关系需要“反事实”

证明不存在上述三种情况的方法就是对现实和“反事实” 进行对比。

反事实是指对过去未曾发生的事实所做的假设,例如“如果当时没有……,那么……”。我们将现实中实际发生的事称为“事实”,所以将设想的与现实完全相反的情况称为“反事实”。

  • “如果当时没有跳槽到这家公司,我现在的收入会有多少呢?”
  • “如果当时下定决心和他结婚,现在我会过着什么样的生活呢?”

法国哲学家布莱士·帕斯卡:

“如果克莉奥帕特拉的鼻子再塌一点,世界史就会改写了。”

反事实思维:要证明因果关系的存在,必须对“事实”中原因发生后的结果与“反事实”中原因未曾发生时的结果进行对比。

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没有时光机就制造不出反事实吗?

问题:现实中我们可以观测事实,但无法观测到反事实。

  • 因为电影《回到未来》(Back to future)中的时光机如今依然是假想中的产物,我们不可能回到过去观测没有投放广告时的销售额是多少。

最早创建因果推理体系的哈佛大学统计学家 唐纳德·鲁宾 把这个问题称为 “因果推理中的根本问题”

然而,要证明因果关系,反事实是必经之路。

用“最贴切的值”替换反事实

克服“因果推理中的根本问题”,制造反事实,才正是以因果推理为基础的各种方法的根本所在。

为此,经济学家会想方设法,用最贴切的值来替换无法观测到的“反事实的结果”。

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只有“可比较”的组才能替换

  • 有广告组和无广告组必须是“可比较”的。
  • 假设有广告组位于大城市,当地居民收入很高。而无广告组位于地方城市,那里的居民一般不会购买宝石。此时,就不能“用无广告组的销售额替换有广告组的反事实销售额”。

怎样才称得上“可比较”呢?如果两个组在人口、居民人均所得、流行敏感度等所有可能影响宝石饰品销售额的特征方面都非常接近,唯一的区别是“有无投放广告”,那么这两个组就是“可比较”的。

然而,现实中没有哪两个组在所有可能影响珠宝店销售额的特征上都非常接近。那么,也许有人会问:两个“大致相同”的组之间不能比较吗?

很遗憾,“大致相同”不能和“可比较”画等号。正因为如此,经济学者们要运用各种方法,尝试将两个不相似的组转化为“可比较”的组。

成功人士的故事里只包括事实,而不包括反事实。

“证据金字塔(evidence pyramid)”